AMNESTY INTERNATIONAL PUBLIC STATEMENT

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AMNESTY INTERNATIONAL PUBLIC STATEMENT

9 April 2018 AMR 23/8190/2018 COLOMBIA:

The rise in attacks against human rights defenders is the main challenge in implementing the Peace Agreement.

In a country in transition towards peace, violence against people who defend human rights cannot be allowed to continue Since the signing of the Peace Agreement in November 2016, there has been an increase in threats against and killings of human rights activists in Colombia, including people in social leadership positions.

The limited measures taken by the Colombian state have so far failed to mitigate the risks facing those who defend the rights of victims of the internal armed conflict, human rights linked to land, and collective rights. This disheartening situation is largely the result of the power vacuums left following the demobilization of the FARC guerrilla movement and the lack of action by the state to increase its presence in historically neglected territories which were weakened by the armed conflict.

Despite some regulatory progress to create mechanisms to protect rights defenders in Colombia, alarming reports of killings in different regions of the country keep coming in day after day. This demonstrates that the state needs to strengthen its prevention policy, beyond simply creating legislation that has no impact in the short term. The incomplete state figures regarding this violence are insufficient to understand the causes of the rise in targeted killings. This information vacuum limits the possibility for the state to take measures to guarantee the rights of human rights defenders.

The only up-to-date official figures are those published in the risk reports of the Colombian Ombudsman, which has reiterated the widespread nature of the violence against human rights activists. According to its reports, between 1 January 2017 and 27 February 2018, 148 killings were reported, mainly concentrated in the departments of Cauca, Antioquia, Norte de Santander, Nariño and Valle del Cauca1 . Amnesty International regrets that the response from the highest levels of government to these widespread killings and threats has been to deny that the victims are being targeted due to their leadership positions and work defending human rights, thus failing to curb the patterns of violence that have intensified since the Peace Agreement was signed.

Given this state of affairs, the starting point should be for the government as a whole to acknowledge the violence that persists against those who defend the public interest and human rights. Amnesty International is particularly concerned that in some areas, such as Urabá in the north of Chocó Department, this violence against defenders of land, territory and the environment is a recycled dynamic from two decades ago when paramilitary groups acted with total impunity to dispossess settlers of their land and territories in favour of economic interests. Even though targeted killings and threats against land and territory defenders have increased in this region of the country, there has been no comprehensive response from the state. Voices and experiences from the territory highlight the serious plight of human rights defenders Amnesty International recently undertook a mission in Colombia to document cases of human rights defenders and people in social leadership positions who are under threat. Although the contexts of the people interviewed in Cali, Quibdó, Bogotá and Riohacha vary, by listening to their life stories it was possible to identify common points regarding the violence and threats against them and the ineffectiveness of the state in protecting their lives and physical integrity.

This information was corroborated with the Ombudsman at the territorial level, as well as with international organizations with a presence on the ground. Work to defend human rights in Colombia has been risky, historically, given the contexts of violence and social exclusion, and stigmatization of this kind of work. In spite of these adverse conditions, the people who shared 1 Colombian Ombudsman, Early Warning No. 026/18, 28 February 2018. their experiences with Amnesty International all said that their vocation to defend human rights is far stronger than the attempts to force them into silence. In a country where the rights of victims, territorial and environmental rights, and collective rights in general are violated on a daily basis, it is essential to have social and community reporting mechanisms that ensure people are heard at the national and international levels.

Despite the constant threats and the risks inherent in their work, Colombian rights defenders demonstrate tenacity and commitment. Their stories show that they underpin a social fabric that has been battered by the armed conflict. Through the testimonies gathered in different regions of Colombia, a bleak and worrying picture emerged of a country which is supposed to be engaged in an unprecedented peace-building process. Below, Amnesty International highlights three common shortcomings that the Colombian state should promptly address to put an end to the threats against and killing of defenders: (i) Limiting the protection of human rights defenders and the prevention of attacks in areas of armed conflict to police measures such as the use of bulletproof vests or the provision of armed escorts. Such measures, which are offered by the National Protection Unit and can be effective in some contexts, can actually increase the risk for those under threat. Indeed, in areas where violence prevails, such measures have been found to heighten the risk. Moreover, rights defenders consider that such mechanisms limit their ability to carry out their activities, since they restrict their movements, make them feel that they are being constantly monitored by agents of the state and attract the attention of the armed groups that seek to silence them. (ii)

Limiting prevention and protection to individual rather than collective measures. Human rights defence work commonly concerns whole communities, with people in leadership roles representing a collective. Current protection measures only provide protection for individuals and not the communities to which they belong. This focus on individuals disregards the fact that human rights defenders play a valuable collective role and that their communities are at the heart of their protection and defence work. The people interviewed by Amnesty International stressed the need to create a system of collective protection measures with input from the communities themselves to determine the type of protection needed by their leaders and human rights defenders. Such measures should also contribute to strengthening the social fabric that has been severely weakened by the violence. (iii) Leading on from the previous point, current protection measures do not properly address the differentiated impacts of violence. The effective inclusion of differentiated gender and ethnic perspectives is one of the main improvements needed to the current system. The state provides similar protection measures irrespective of the gender or specific ethnic characteristics of rights defenders, ignoring the repeated calls of human rights organizations and international bodies to correct this. For rights defenders and Indigenous leaders, the Colombian state is urged to recognize their own protection mechanisms, such as the Indigenous Guard2 , and find ways of harmonizing the institutional offer with the specific, ancestral mechanisms of Indigenous Peoples. For women in leadership positions, the National Protection Unit should take decisive action to implement measures with a gender perspective that respect the wishes of the women requiring protection. In these cases, the majority of women have received sexist threats or threats of sexual violence and, therefore, the institutional response should aim to eliminate the factors that generate this type of violence and give women the confidence to continue their work with the necessary support.

Amnesty International has documented cases of women human rights defenders losing custody of their children due to the extraordinary risks they face, which extend to their families. In these cases, the authorities only consider the option of removing children from the nuclear family, which is a violation of their human rights and further proof of the state’s lack of interest in providing a comprehensive, differentiated response. 2 The unarmed, collective security force for Indigenous Peoples in Colombia. The state must take immediate action to curb targeted violence against human rights defenders Amnesty International expresses its concern that violent deaths are being reported on a daily basis in Colombia, calling for the state to acknowledge that it has failed to implement comprehensive protection measures and that it must take immediate action to contain this wave of violence. The Colombian state cannot continue neglecting its duty to safeguard the lives and physical integrity of rights defenders, which constitutes a breach of its duties under the United Nations Declaration on Human Rights Defenders of 1998, among other binding treaties. An initial step towards preventing targeted threats and killings of people in leadership positions or who defend human rights in conflict zones should be to grant protection that extends beyond police measures and measures for individuals. The Colombian state has failed to acknowledge that these targeted killings are linked to conflict dynamics or criminal interests that transcend the individual. The absence of the state and its weakness in guaranteeing human rights has given rise to an environment in which criminal groups can attack local leaders.

Communities and territories historically affected by violence cannot continue waiting for the state to establish a full presence, beyond the current military presence. In this respect, national, departmental and municipal government institutions should take coordinated action to safeguard the lives, physical integrity and safety of human rights defenders. This task does not fall solely to the National Protection Unit, but should also include a comprehensive analysis of the factors that generate this type of widespread violence and should be implemented as a state policy. At present, the burden for requesting protection measures from the state falls to the people who have received threats, who often live in remote parts of the country and have to deal with a centralized system removed from their contexts. The measures in place do not yet meet the needs on the ground and are not adapted to living conditions in the areas where most violence has been reported since the signing of the Peace Agreement. Given the seriousness of the situation, it is the duty of the state to implement decentralized mechanisms that immediately respond to the early warnings issued by the Ombudsman and to maintain ongoing dialogue with human rights organizations.

The killing of human rights defenders, most of whom have been victims of the armed conflict and remain at risk, jeopardizes reparation for victims and shows that the guarantees of non-repetition have not yet materialized for communities and individuals who have already endured years of armed conflict. The taking of the life of a person who defends the rights of his or her community in a context of transition to peace leaves a deep scar in the social fabric, which is central to rebuilding a fairer society. Community leaders, campesino leaders, leaders of victims’ organizations and those working to defend their territories and natural resources, who support the territorial implementation of the Peace Agreement and the land restitution processes, must be given full guarantees and be a priority for the Colombian government. The Colombian state has a historical debt to address the structural causes of the violence that still prevails in several departments of the country.

 

AMNISTIA INTERNACIONAL DECLARACION PUBLICA

9 de Abril 2018 AMR 23/8190/2018 COLOMBIA:

Incremento de ataques contra personas defensoras de los derechos humanos, principal reto de la implementación del Acuerdo de Paz.

En un país en transición hacia la paz no se puede perpetuar la violencia contra aquellas personas que defienden los derechos humanos Tras la firma del Acuerdo de Paz en noviembre de 2016 los asesinatos y amenazas contra personas defensoras de los derechos humanos, incluyendo aquellas que ejercen algún liderazgo social en Colombia se han incrementado. Las escasas medidas implementadas por el Estado colombiano aún no logran mitigar los riesgos que enfrentan quienes defienden los derechos de las víctimas del conflicto armado interno, los derechos humanos vinculados a la tierra y los derechos colectivos. Este panorama desalentador responde en gran medida a los vacíos de poder dejados tras la salida de la guerrilla de las FARC-EP y a la inacción del Estado para hacerse presente en territorios históricamente olvidados y golpeados por el conflicto armado.

A pesar de algunos avances normativos para crear mecanismos de protección para defensores y defensoras en Colombia, día tras día alarman los reportes de asesinatos en diferentes regiones del país, demostrando que el Estado debe fortalecer la política de prevención, más allá de continuar creando normas que no tienen impacto alguno en el corto plazo. Las cifras del Estado sobre estas dinámicas violentas aún son insuficientes para entender las causas de este incremento en los asesinatos selectivos. Este vacío de información limita la posibilidad de que el Estado tome medidas adecuadas tendientes a garantizar los derechos de quienes defienden los derechos humanos. Las únicas cifras oficiales actualizadas son aquellas publicadas en los informes de riesgo de la Defensoría del Pueblo que ha reiterado el carácter generalizado de la violencia contra personas defensoras de los derechos humanos. Según sus informes entre el 1 de enero de 2017 y el 27 de febrero de 2018 se han reportado 148 asesinatos, concentrados principalmente en los departamentos de Cauca, Antioquia, Norte de Santander, Nariño y Valle del Cauca1 . Amnistía Internacional lamenta que ante un panorama de asesinatos y amenazas generalizado, la respuesta de altas instancias del Estado colombiano se limite a negar que las personas son asesinadas en razón de su liderazgo y labor de defensa de los derechos humanos y a minimizar los patrones de violencia que han recrudecido tras la firma del Acuerdo de Paz. Así las cosas, el punto de partida debe ser el reconocimiento del gobierno en su conjunto de las dinámicas de violencia que persisten contra quienes defienden el interés público y los derechos humanos.

Preocupa particularmente a Amnistía Internacional que en algunas zonas, como Urabá y el norte del Chocó, la violencia contra defensores de la tierra, el territorio y el medio ambiente sea una dinámica reciclada de dos décadas atrás cuando grupos paramilitares actuaron con total impunidad para despojar a los pobladores de tierras y territorios en favor de intereses económicos. Los asesinatos selectivos y las amenazas contra quienes defienden el territorio han aumentado en esta región del país sin que haya una respuesta integral del Estado.

Voces y experiencias del territorio dilucidan el grave panorama que enfrentan las personas defensoras de los derechos humanos Amnistía Internacional realizó una reciente misión al país con el objetivo de documentar casos de defensores, defensoras de los derechos humanos y personas que ejercen liderazgos sociales y se encuentran bajo amenaza. Si bien los contextos de las personas entrevistadas en Cali, Quibdó, Bogotá y Riohacha tienen particularidades, a través de sus historias de vida fue posible determinar puntos comunes de la violencia y amenazas que sufren, así como la inoperancia del Estado para proteger su vida e integridad. Esta información fue cotejada con la Defensoría del Pueblo a nivel territorial, así como con organismos internacionales que tienen presencia en el terreno. La labor de la defensa de los derechos humanos en Colombia históricamente ha sido una actividad riesgosa en contextos de violencia, exclusión social y estigmatización.

A pesar de la adversidad, las personas que rindieron testimonio a Amnistía Internacional coinciden en afirmar que su vocación 1 Defensoría del Pueblo de Colombia, Alerta Temprana N. 026 -18, febrero 28 de 2018. para defender los derechos humanos es mucho más fuerte que los deseos de callarlos a la fuerza. En un país donde los derechos de las víctimas, los derechos al territorio y al medio ambiente y en general, los derechos colectivos, son vulnerados día tras día, es imprescindible contar con mecanismos sociales y comunitarios de denuncia con capacidad de elevar las voces a nivel nacional e internacional. No obstante las amenazas constantes y del riesgo que supone su labor, las personas defensoras son un ejemplo de tenacidad y compromiso. Sus historias muestran que son la base de un tejido social golpeado por el conflicto armado. A través de los testimonios recogidos en diferentes zonas de Colombia, Amnistía Internacional reconstruyó un panorama desesperanzador y preocupante para un país que se supone en una coyuntura de construcción de paz sin precedentes. Amnistía Internacional resalta en esta oportunidad tres fallas comunes en las que el estado colombiano debería actuar con prontitud, para evitar que continúen los asesinatos y las amenazas contra los defensores, a saber:

(i) La limitación de la prevención y la protección de las personas defensoras de los derechos humanos a medidas de carácter policial en zonas de conflicto armado, tales como el uso de chaleco antibalas o el acompañamiento por parte de personas armadas. Tales medidas, que ofrece la Unidad Nacional de Protección y que en algunos contextos pueden funcionar, suponen en general un mayor riesgo para las personas bajo amenaza. En zonas donde prima la violencia, las medidas señaladas siempre suponen un riesgo mayor. Además, las personas defensoras consideran que estos mecanismos limitan el ejercicio de sus actividades, pues ya no pueden moverse con facilidad en el terreno, sienten que son monitoreadas constantemente por agentes del Estado y están etiquetadas ante los actores armados que buscan silenciarlas.

(ii) La limitación de la prevención y la protección a medidas de carácter meramente individual, y no colectivo. La labor de la defensa de los derechos humanos es una tarea que supone un trabajo comunitario relevante y por tanto, las personas que ejercen algún liderazgo representan a un colectivo.

Las medidas de protección actuales, únicamente apuntan a la protección de las personas y no de las comunidades a las cuales pertenecen. Este enfoque individualista, no permite reconocer que las personas defensoras de los derechos humanos tienen un rol colectivo valioso y que son sus comunidades, el principal nicho de protección y defensa. Las personas entrevistadas por Amnistía Internacional exaltaron la necesidad de crear un sistema de medidas de protección colectiva, que cuente con los insumos de las comunidades para determinar el tipo de protección que deben tener sus líderes, lideresas y personas defensoras de los derechos humanos y que a la vez, propenda por fortalecer los tejidos sociales que han sido duramente golpeados por la violencia.

(iii) Sumado a lo anterior, las medidas de protección actuales no responden de manera adecuada a los impactos diferenciados de la violencia. La inclusión efectiva de los enfoques de género, étnico y diferenciales es una de las mayores deudas del sistema que opera actualmente. El Estado brinda medidas de protección similares ante casos con particularidades en razón del género o las características étnicas de las personas defensoras, ignorando los constantes llamados de las organizaciones de derechos humanos y organismos internacionales. Para los casos de personas defensoras o líderes y lideresas indígenas urge al Estado colombiano reconocer sus mecanismos de protección propios, como la Guardia Indígena2 , y encontrar la manera de armonizar la oferta institucional con los mecanismos específicos y ancestrales de los Pueblos Indígenas. En el caso de las mujeres que ejercen algún liderazgo, la Unidad Nacional de Protección debe avanzar de manera decidida en implementar medidas con enfoque de género, respetuosas de la voluntad de las mujeres que requieren protección. En estos casos, la mayoría de mujeres ha enfrentado amenazas de tipo sexista o violencia sexual, y por tanto, la respuesta institucional debe tender a eliminar los factores generadores de esta violencia y brindar confianza para que las mujeres puedan continuar su labor con el debido acompañamiento. Amnistía Internacional pudo documentar casos en los que las 2 Guardia desarmada colectiva de los Pueblos Indígenas de Colombia. mujeres defensoras de los derechos humanos han perdido la custodia de sus hijos e hijas en razón del riesgo extraordinario que enfrentan y que se extiende a sus familias. En estos casos, las autoridades únicamente contemplan la opción de alejar a los niños y las niñas de su núcleo familiar, lo cual sin duda es una vulneración de sus derechos humanos y una prueba más del poco interés del Estado para responder de manera integral y diferenciada a estos casos.

Estado debe actuar inmediatamente para frenar las dinámicas de violencia selectiva contra personas defensoras de los derechos humanos Ante el panorama actual de muertes violentas reportadas a diario en Colombia, Amnistía Internacional expresa también preocupación y considera que el Estado debe reconocer que ha fallado en implementar medidas integrales de protección y por ello, debe tomar acción inmediata para frenar esta ola de violencia. El Estado colombiano no puede continuar desconociendo su deber de garante de la vida e integridad de las personas defensoras, puesto que esto implica una omisión flagrante de sus deberes, contemplados en la Declaración de Naciones Unidas sobre defensores de derechos humanos de 1998, entre otros. Un primer paso para avanzar en la prevención de amenazas y asesinatos selectivos de personas que ejercen liderazgos o defienden los derechos humanos en zonas de conflicto, debe ser el reconocimiento de la protección más allá de las medidas policiales e individuales.

El Estado colombiano ha fallado en reconocer que los asesinatos selectivos responden a dinámicas de conflicto o a intereses criminales, que van más allá de lo individual. La ausencia del Estado y su debilidad para garantizar los derechos humanos, han creado el ambiente propicio para que dinámicas criminales ataquen los liderazgos locales. Las comunidades y territorios afectados históricamente por la violencia no pueden continuar esperando a que el Estado haga presencia integral más allá de lo militar. En esta medida, la institucionalidad del orden nacional, departamental y municipal debe actuar de manera articulada para garantizar la vida, libertad, integridad y seguridad de quienes defienden los derechos humanos.

Esta labor no recae únicamente en la oferta dispuesta por la Unidad Nacional de Protección sino que debe responder a un análisis integrado de los factores que generan este tipo de violencia generalizada y se debe implementar como una política de Estado. En la actualidad, la carga para solicitar medidas de protección al Estado recae en las personas amenazadas que muchas veces viven en lugares apartados del país y se deben enfrentar a un sistema centralizado y ajeno a sus contextos. Las medidas aún no responden a las necesidades del terreno ni a las condiciones de vida de aquellos lugares donde más violencia se reporta tras la firma del Acuerdo de Paz. Dada la gravedad de la situación, es deber del Estado implementar mecanismos descentralizados, que respondan de manera inmediata a las alertas tempranas emitidas por la Defensoría del Pueblo y que tengan interlocución constante con las organizaciones de defensa de los derechos humanos. Las consecuencias del asesinato de una persona que defiende los derechos humanos, que en su mayoría han sido víctimas del conflicto armado y continúa en riesgo, pone en jaque la reparación a las víctimas y demuestra que aún las garantías de no repetición no se han materializado para comunidades y personas que han experimentado por años el conflicto armado. La pérdida de la vida de una persona que defiende los derechos de su comunidad en un contexto de transición a la paz lesiona profundamente el tejido social necesario para avanzar en la reconstrucción de una sociedad más justa.

Los liderazgos comunales, campesinos, de víctimas y de aquellas personas que defienden el territorio y los recursos naturales, que defienden la implementación territorial del Acuerdo de Paz y los procesos de restitución de tierras, deben contar con plenas garantías y ser una prioridad para el gobierno colombiano. El Estado colombiano tiene la deuda histórica de atacar las causas estructurales de la violencia que aún prevalece en varios departamentos del país.